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SpaceX是如何成为一家航天技术公司的袍网

发布时间:2019-11-22 17:40:10 阅读: 来源:臭味剂厂家

SpaceX 是如何成为一家航天技术公司的?

原文来自 The Atlantic,标题 What It Took for SpaceX to Become a Serious Space Company,虎嗅编译。在洛杉矶国际机场附近,有一座火箭工厂,占地面积庞大,停车场里满是最新型号的摩托车和特斯拉电动汽车。这个工厂曾经是波音公司用来生产 737 的地方。进入前门,通过安检,能够看到一排排的办公间,这里就是了:科幻故事的场景变成了现实,就在眼前。所有的工作人员也能够看到。从位于二层楼的咖啡餐厅基本上可以俯瞰整个制造过程。设计师和会计可以在用餐的时候观看技术人员制造火箭。看点太多了:火箭,就像上好的西装一样,需要手动定制;SpaceX 的讲解员说这里面有太多精密的工组,机器人组装无法完成。游客无法拍照——火箭技术被认为是国家安全的敏感领域。工人们在厂区里忙碌着。上个月,NASA 表示将会向 SpaceX 支付其迄今为止最大规模的单笔定单,26 亿美元,目标是运送美国航天员至国际空间站 (ISS)。SpaceX 的竞争对手波音也在试验这一项目,但是其成本要高出 SpaceX 的一半还多,42 亿美元。SpaceX 有机会打败波音,成为第一家实现载人航天的私人公司。对于 SpaceX 来说这是具有里程碑式的一页,但同样也是非常危险的一个项目。美国公司曾经是卫星发射领域的领导者,但是却落在了欧洲和俄罗斯的后面。洛克希德和波音公司的合资公司 ULA (United Launch Alliance) 正在使用俄罗斯国有企业生产的引擎,这种情况要持续到 2017 年。八年前,当 NASA 首次与 SpaceX 接触时,他们只是找了一个“太空的士” (space taxi) 而已,但是现在商业航天计划却成了 NASA 将宇航员送入太空的最理想选择。* * *2002 年马斯克创办 SpaceX,当时这家公司至多算是百万富翁的航天幻想。马斯克通过创办科技公司 Zip2 和 PayPal 积累了财富,而创办特斯拉汽车则是两年之后的事情。马斯克有一个梦想:在火星建造殖民地,让人类成为多星球居住的文明。他曾经想要通过运送大量植物在火星实现温室效应,但是却没有发现任何成本划算的火箭,即便对于百万美元身价的他来说也是如此。不过马斯克倒是找到了像汤姆•穆勒 (Tom Mueller)这样的工程师,后者当时在业余时间设计火箭引擎,也是非专业人士建造的最大的液体燃料引擎,之后成为了 SpaceX 火箭引擎。马斯克还遇到了汉斯•库尼斯曼 (Hans Koenigsmann),这位德国工程师成了这家公司的第四名员工。“我的德国口音在演示时会帮上忙,”库尼斯曼说,“当我说‘这能行得通时’,要比其他口音更有说服力。”马斯克决定成立一家公司,提供他找不到的航空服务——能够实现的火星运输。成功的科技创业者都喜欢成立自己的航空公司:亚马逊的杰夫•贝索斯、微软的保罗•艾伦、谷歌的拉里•佩奇和施密特还有维珍航空的理查德•布兰森,全都有各自的在太空领域的项目。不过其中的大多数,从很多层面上来说,只是噱头。“马斯克的许多朋友都建议他不要创办 SpaceX,”与马斯克合作创办 PayPal 的卢克 (Luke Nosek) 这样说到。卢克现在是 SpaceX 董事会的成员。* * *与此同时,NASA 正面临载人航天的新局面。2005 年布什政府启动了 Constellation 项目,将国际空间站和登月作为目标,最初的成本预计是 970 亿美元。2009 这个项目终于被取消。但是 2005 年上任的 NASA 主管麦克•格里芬 (Mike Griffin) 的背景稍有不同:他曾是中央情报局下属风投机构 In-Q-Tel 的总裁,和马斯克一样,他认为太空旅行对人类未来至关重要。只不过他认为这件事应该由 NASA 来做,而不是私人公司。Constellation 项目的预算庞大,格里芬决定将 5 亿美元用于商业航空项目,这一点和 NASA 以往的做法不同。于是 2006 年格里芬和他的同事们搞出了一套东西,投资了两家公司 SpaceX 和 Rocketplane Kistler。在公司股权和知识产权上没有任何分享,但同样在没有实现突破进展的情况下也不会付钱。“我知道联邦政府做事情会有什么后果,如果你投资了却没有回报,所有人都会很生气,”格里芬的同事马蒂 (Marty) 说到,“但是如果你投了钱,却得到了五倍的回报,所有人一样会很生气,因为你在和私人公司竞争。”Rocketplane Kistler 最终退出了这个项目,在经济危机来临之时未能募集到足够的资本而申请破产。另一方面,SpaceX 从 NASA 得到了 3.96 亿美元,外加 4.54 亿美元的外部资本,还有 2006 年马斯克自己的 1 亿美元。SpaceX 的融资战略很简单:从马斯克在硅谷那些财大气粗的朋友们下手,他们要比纽约的金融家们更愿意试水新的科技产品。卫星发射业务对他们来说也更有吸引力。* * *基于市场形势,SpaceX 被迫制定了第一个首要目标:打造一台比目前火箭成本至少低 10 倍的产品。因为只有做到这一点,植物和人类飞向火星才有可能。马斯克对此曾经表示,“只剩下一个评价科技进步的标准了,那就是成本。”SpaceX 目前每次发射的收费是 6120 万美元,单位成本要比其竞争对手 ULA 第很多。而其他服务商的收费是每次发射 2.5 亿至 4 亿美元。NASA 曾经付给俄罗斯 7000 万美元运送一位航天员。但是 SpaceX 的成本仍旧没有低到改变航天经济格局的程度,不过马斯克有自己的计划。低成本的秘密其实相对简单得多,至少从指导思想上看是这样:尽量由自己制造,使用整合的生产线,使用现代元件;避免庞大的供应链、传统的设计、叠加的外包订单厂商。许多早期的员工被 SpaceX 吸引的原因就是他们希望逃离传统航天巨头公司的官僚制度。“我叫它们官僚主义整合者,也就是大公司里专门整合其他公司技术的那些人,”斯科特•诺兰 (Scott Nolan) 这样说道,他在大学毕业后即加入了 SpaceX,现在是 Founders Fund 的合伙人,“SpaceX 是航空领域第一个真正的科技创业公司,从头开始开发整个平台,质疑一切传统的做法。”但是传统做法的存在是有原因的,那是因为整个航空工业最大的客户是政府。从 SpaceX 的角度来看,问题就出在让成本不断增加的合同外包上。“当你这样做的时候,工程师团队基本已经脑死亡 (brain-dead) 了,”卢克表示,“结构上的激励摧毁了他们实现真正创新的能力。”* * *“你从 NASA 派来一个员工,我就要双倍的价钱,”马斯克这样警告马蒂。SpaceX 用浴室的零件生产门把手,这一项就节约了 1470 美元。SpaceX 发现用赛车安全带固定宇航员会更舒适,也更便宜;使用真人而不是电脑模拟去判断宇航员的操作。“他们会说‘好吧,我们从这个供应商那里买,但是要五万美元,太贵了,这简直太夸张了。我们自己用 2000 美元就能做,’”麦克•霍卡查克 (Horkachurk) 说道,他是 NASA 驻 SpaceX 的联络官,“而我从来没听过 NASA 工程师谈到过成本问题。”“我认为是 NASA 将他们从一百人的公司变成了现在的样子,”霍卡查克继续说道,“起先是 NASA 一路指引他们,SpaceX 才能够从一个玩具商店变成真正的航天技术公司,生产火箭产品。”但是 SpaceX 始终认为自己是科技公司。SpaceX 采用的是迭代设计的策略,不断改进产品原型,不断测试。“我们才不会坐在那里,花上几年又几年的时间去分析,” SpaceX 工程师大卫•金格 (David Giger) 说到,“SpaceX 要的是‘测试、测试、测试、测试、测试。’我们一边测试一边做。每天我们都这样说,‘一边测试一边做。’”* * *在 SpaceX 的两次失败发射之后,卢克和 PayPal 另一位联合创始人彼得•泰尔 (Peter Thiel) 投资了 2000 万美元给 SpaceX。但是马斯克当时仍旧没有制造出一款能够工作的产品。Founders Fund 的合伙人们预计,SpaceX 的两次失败之后,再有三次失败则该公司的钱就将花完,SpaceX 也就结束了。“我知道那会把马斯克赶出局,”卢克说到,“我知道在最后一刻,我们要问自己一个困难的问题,我们想要投入多少?”在两次发射失败之后,SpaceX 找到了问题。“在第三次和第四次之间,我们只是改变了一个数据,其他什么都没有变,”库尼斯曼说到,“也就是我们分开两次点火的时间。”这就足够了。2008 年 8 月,SpaceX 的火箭成功进入轨道,一个月之后,另一架 Falcon 1 号为马来西亚政府完成了该公司首个商业卫星任务。SpaceX 存活了下来,NASA 支付了 16 亿美元的合约。* * *未来四年有 33 项商业发射任务,2017 年载人发射计划,在德州生产自己的航空基地,SpaceX 现在已经是火箭发射领域的一个佼佼者。对于马斯克和他的投资人来说,现在的问题是,他是否能够做到更多?他们希望探索更加有挑战性的领域。也有人担心 SpaceX 变得不那么迅捷了,失去了在与军方供应商竞争时的优势。马斯克现在已经没办法与每个员工一对一沟通了,SpaceX 的员工已经达到上千人。标准也更高,今年夏天在绩效考核中有 400 名员工被辞退,甚至还导致了法律诉讼。但不管怎样,马斯克还没有满足。周围人均表示他对 SpaceX 非常专注投入,尽管他还是另外两家公司 Tesla 和 Solar City 的负责人。马斯克的专注聚焦在一个长远目标上——火星。就在赢得 NASA 价值 16 亿美元的合约后不久,他在德州测试工厂的一次会议上语出惊人,火星飞船的设计已经接近完成。

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